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Death in a time of parallelisms: deconstructing the Antihero trope in TV shows.

Warning: This post contains serious spoilers from Bloodline season 1 and 2, House Of Cards season 2 and Breaking Bad season 5.

Nowadays, it’s very common to watch a whole roaster of heroes and superheroes take on their own stories within the visual products we consume on a daily basis. From literal heroes to protagonists with big ambitions and a strong moral compass embeded in society’s high values, television and cinema have succesfully singlehandedly developed -and adapted- marvelous stories  with heroic characters that we, as an audience, can often relate with.

Heroes are good through and through, they often do the right thing because is right and, most of the times, they get rewarded for their actions. Of course, they are not perfect, but they depict the most accurate version of a good human being. That said, what happens when this person becomes an atypical individual? One that doesn’t go by the rules, or any moral compass but his own, and is often apathetic? Simple, an Antihero arises.

According to tvtropes.org, an Antihero is an amoral misfit that has the opposite of most of the traditional attributes of a hero.  They often work as a profound deconstruction of the traditionally heroic genres. Ultimately, an Antihero is just a consequence of the hero taking another path towards their goals. A hero gone wrong.

So, where do we should draw the line between a hero and an Antihero? What does it have to happen to a hero to walk across to become the Antihero hidden underneath all of that layers? Where is the point break where there is no return? If television has taught us anything, I would probably say it could happen after facing death, specifically by murder.

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Not so long ago, a typical Antihero would be portrayed as an awful human being who’s only way of acting would be on self interest. Nowadays, TV shows are really at its best when they develop well-constructed and layered characters to carry character-driven episodes and fascinating character study plots, something that Bloodline excels at. In order to understand Antiheroes, we need to peel all the layers that surrounds them.

Before murdering his brother in cold blood, John Rayburn, one of their protagonists, was a character with clear goals and ostensibly heading to become the voice of reason and central role model of his family in the showGranted, the Rayburns are not depicted as the most healthy and perfectly functional human beings, they do have a troubled and very fucked up past that always finds a way to come back to haunt them, but at least they keep trying their very best to manage it.

John wasn’t the first Antihero to arise within Bloodline‘s narrative, along came Danny. If you have seen this show (seriously, you should watch it), you’ll know that the youngest Rayburn sibling, Sarah, died  at a young age when Danny was watching her. Living this complicated situation was the reason why he shaped the Antihero figure he became, leaving him only with a broken and damaged life to survive with. Danny and John’s  stories are clearly different whereas their actions are coincidentally embedded.

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That’s why Antiheroes in TV shows often need another character to contrast with in order to be legitimized as one in the first place. Dichothomies, parallels and counterparts work wonders with this type of characters, and their stories, when their flaws and virtues need to be noted. So it definetely wouldn’t be a coincidence if the writers of any given show decided to include someone in their script to balance and tie up their Antihero figure, in order to understand their particular gravitas and ethos.

Portraying both Danny and John as Antiheroes in season 1 and 2, correspondingly, worked greatly because it helped to enrich each character’s profound layers and motives as it was ideal to contrast them with the Bad Guy/Good Guy dichotomy level of understanding they carry with themselves.

When season one started off, John was certainly trying to do his best to be a hero. Notwithstanding, when his toxic brother arrived, he rapidly welcomes him back to the family without any hesitation, trusting him with blind faith and hoping for better days to come. Unfortunately, and depicting the perfect Antihero figure, Danny totes nothing but problems to their siblings, and even to the family inn, leading to his inevitable demise whilst passing the Antihero torch to his brother John in an somewhat act of self-defense.

Ah, ‘self-defense’, a simple word reflecting on an act so big and backhanded that can easily trigger any kind of feelings within a human being. Something that can transform a self-righteous cop into a murderer or a chemistry teacher, into a drug lord.

Just like Walter White, one of the most well-known Antiheroes of our time, that became that cold apathetic drug lord we all love to hate after his very first murder: a drug dealer called Emilio Koyima. Just like John Rayburn, he commited murder thoughtlessly on a self-defense act that not only pushed him to a road where there was no coming back, but also awoke the Antihero hidden deep inside of him.

Breaking Bad did a great job portraying Walter White’s ascension from the shy cancer victim to the shrewd drug lord, thirsty with power, that uses his family as an excuse for his behavior. Jesse Pinkman, on the other hand, served as a counterpoint to Walt’s antihero. He was the inocent life that White carried along, and couldn’t save, but didn’t turn into him either.

Their relationship didn’t work as a dichotomy as it is, but more as an action/consequence kind of dynamic. Where Walter White’s delusional plans were, Jesse Pinkman’s insecurities arose. Narratively speaking, this depiction was perfectly thought in order to draw upon the Antihero status of the character by contrasting him with his student’s decisions.

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Whereas Jesse Pinkman did get to live on the season’s end, Walter White, just as Danny Rayburn, got a comeuppance of his own and  ended up dying. The same fate that Zoe Barnes, in House Of Cards, had to face, before even having the chance of becoming an Antihero, when a murkier Frank Underwood decided that she was not relevant for him anymore as she started to pose a threat to his journey for the presidency.

Underwood’s main Antihero qualities veer around his prowess to manipulate people to do what he wants without making him look bad. Zoe Barnes’ murder, along with Peter Russo’s, was that necessary flame that the character needed in order to gain that apathy and brazen attitude that distinguish his Antihero status.

So, whilst John and Walter are paired with another men in order to aknowledge their bits and parts that they all share as male Antiheroes, House Of Cards cleverly matched up Frank with his wife, Claire, an evident Antihero on the rise for power. Unlike any of them, Underwood’s wife function in the story is not to become a contrast character but more to work as a parallel, or an equal. Whatever Frank does, Claire has already thought and perfected. She embodies everything he is. She is the result of all the decisions he took along the way and managed to get away with it.

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Whilst death and murder are often used as a defining moment of the Antihero, contrast and parallelisms with characters around are used to understand what’s going on in their minds. Hence, as it happens in real life, we only judge someone when we compare them with our own experiences.

 

 

Las mejores 15 series nuevas del 2015.

Llega el fin de otro año y, con él, la recapitulación de lo mejor (en mi opinión) que hemos tenido el gusto de disfrutar en cine y televisión. Sin lugar a dudas, y según mi conteo de este año, Netflix arrasó con la terna de historias únicas y dignas de contar. Si por mi fuera yo estaría encantado de ver series hechas por esta casa productora todo el tiempo.

Este año, la televisión se encargó de darnos historias profundas con calidad cinematográfica que centraron su perspectiva en los personajes y su desarrollo dentro de los contextos de cada narrativa. Así, nos topamos con superheroínas, hermanos vengativos, personas unidas por un link psíquico, mujeres azoradas por cultos apocalípticos, hombres solteros viviendo en su propio mundo de fantasía y familias en caos.

Lo he dicho antes y lo reitero, creo que estamos viviendo en la época dorada de la televisión. A continuación mi conteo de las mejores nuevas series de este año.

15) Quantico (ABC)

QUANTICO - "Quantico" stars Priyanka Chopra as Alex, Dougray Scott as Liam, Jake McLaughlin as Ryan, Aunjanue Ellis as Miranda, Yasmine Al Massri as Nimah, Johanna Braddy as Shelby, Tate Ellington as Simon Asher and Graham Rogers as Caleb Haas. (ABC/Craig Sjodin) DOUGRAY SCOTT, AUNJANUE ELLIS, PRIYANKA CHOPRA, JAKE MCLAUGHLIN, JOHANNA BRADDY, GRAHAM ROGERS, YASMINE AL MASSRI, TATE ELLINGTON

Hace poco escribía que lo que hacía de esta serie tan interesante era su combinación entre ‘Grey’s Anatomy’ y ’24’. Ahora que ya llegamos al mid season finale, lo vuelvo a reiterar. Para todos los que son amantes de los dramas telenovelezcos y los finales de tuerca (in)esperados esta es su serie. Es interesante, pero un poco sobrecargada de elementos.

14) Supergirl (CBS)

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No es coincidencia que el carisma de Melissa Benoist en conjunto con un gran casting e historias pertinentes hagan de esta serie una de las grandes revelaciones del año. Es una propuesta llena de corazón, acción y feminismo (un poco forzado). Kara Danvers llegó para quedarse.

13) Grace And Frankie (Netflix)

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Quién diga que Lily Tomlin y Jane Fonda ya no están en edad para actuar se habrán quedado con la boca cerrada cuando esta joya de Netflix llegó a nosotros en el verano. Nada es más refrescante que ver a este par de estrellas lucir sus dotes de comedia en una serie que se centra en la vida amorosa de dos mujeres separadas. Es deliciosa y se encarga de ilustrar a la tercera edad de manera respetuosa y muy adecuada.

12) Between (Netflix)

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De las pocas series que dicha casa productora decidió estrenar un capítulo por semana en lugar de la temporada completa. Una decisión que, debido al formato y la narrativa de la historia, fue más que acertada. Jennette McCurdy (iCarly) brilla como Wiley, una adolescente que tiene que enfrentar un inminente apocalipsis en su pequeño pueblo cuando todas las personas mayores a 25 años comienzan a morir repentinamente. Muy recomendada para los amantes de las historias apocalípticas y de epidemias.

11) Ash Vs Evil Dead (Starz)

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Ash regresa a combatir al Evil Dead que tanto lo hizo famoso en las B-Movies de los 80s, sólo que esta vez no está solo. Si eres fan de la saga de Evil Dead y la mezcla inteligente entre el horror/gore y la comedia, entonces esta serie es para ti. La presencia de la maravillosa Lucy Lawless es un plus.

10) Master Of None (Netflix)

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He de ser muy sincero, no soy fan de Aziz Ansari. Su comedia me parece muy simple y no he visto ninguna actuación (contando la de esta serie) que no salga de hacer una representación fiel de si mismo. Sin embargo, aún sabiendo eso, no puedo negar que esta es una serie hecha con el corazón. Muy pocas producciones de este año se atrevieron a hablar tanto de los problemas de género y raza a los que nos enfrentamos en la actualidad como lo hicieron Ansari y compañía. La historia de amor que se desarrolla en la temporada es simplemente deliciosa también.

9) Humans (Channel 4)

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Como fan recalcitrante de la ciencia ficción, comencé a ver esta serie con muchas dudas -siento que la representación de inteligencia artificial no ha logrado salir bien parada en televisión-. Sin embargo, y para mi gusto, me encontré con una propuesta, sí, un tanto reciclada, pero bien contada. La rebelión de las máquinas ha sido un temor recalcitrante en las sociedades modernas -y sus correspondientes representaciones en el cine lo avalan-, y esta serie no se escapa al tratar de reflejar esta idea también. Lo que la hace única es la perspectiva de ambivalencia que le otorga a todos los personajes, creando historias profundas y alejándose de la ya tan conocida dicotomía de humano/maquina.

8) Togetherness (HBO)

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Si hay algo que le debo reconocer a HBO es la calidad y tiempo que dedican sus series a retratar personas reales, con defectos, virtudes y voz propia. Alguna vez leí que esta historia es el equivalente de ‘Girls’ que se sitúa en Los Angeles y donde la historia recae en una familia disfuncional y no en un grupo de mujeres veinteañeras. Es la oda a los first world problems que todos amamos vernos identificados.

7) Unbreakable Kimmy Schmidt (Netlfix)

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Desde que Ellie Kemper hizo su participación en ‘The Office’ terminé enamorado de esta divertida chica pelirroja que se distinguía por tener siempre una sonrisa en la cara. Como Kimmy Schmidt no se queda atrás. Con este personaje nos logra transmitir a gran escala, y con un gran sentido del humor, lo que significa ser mujer en el siglo 21 -aunque debo admitir con el dolor de mi alma que muchos argumentos rozan en el hembrismo-. Enormemente disfrutable, con un cast perfecto y la participación de numerosas estrellas con papeles inolvidables.

6) Bloodline (Netflix)

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Muy pocas veces me he topado con dramas construidos de tal manera en que no pueden quedar cabos sueltos y todo lo que sucede dentro de la historia tiene sentido absoluto (Breaking Bad, anyone?) como con ‘Bloodline’. Resulta desgarrador ver las dinámicas perjudiciales que una familia es capaz de perpetuar con tal de mantener el orden y la paz. Brutal.

5) Man Seeking Woman (FXX)

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Otra de las grandes sorpresas del año. Una historia de amor contada a través de la mente de Josh (Jay Baruchel), un protagonista con imaginación vívida donde una cita con un trol, o un robot (en su defecto) son totalmente plausibles con tal de dar argumentos en favor -y en contra- de lo que significa tener citas en la actualidad. Fans del humor negro y secuencias oníricas, este es su momento.

4) Jessica Jones (Netflix)

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De todas las series dentro de este conteo creo que con ésta fue con la que me quedé más tiempo pensando. Me parece sencillamente increíble la dedicación que Melissa Rosenberg (ex alumna de Breaking Bad) perfiló una historia donde se tratara con tanta madurez el tema del consentimiento, la política sobre los cuerpos y el empoderamiento femenino. Todo en los ojos de una investigadora privada que resulta tener superpoderes.

3) Crazy ex-Girlfriend (The CW)

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Una serie musical que trata los devenires de una mujer (con graves problemas de ansiedad) que no es capaz de dejar atrás a su ex-novio con tal de buscar un punto intermedio en el caos que significa su vida. Definitivamente Rachel Bloom se lleva todas mis palmas por plasmar una historia tan única donde la música y el humor negro se mezclan naturalmente.

2) Another Period (Comedy Central)

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Un programa situado en la aristocracia estadounidense de 1905 narrado como si fuera un reality show y protagonizado, creado y escrito por dos de las comediantes más originales de la actualidad: Natasha Leggero y Riki Lindhome, ¿mencioné que Christina Hendricks hace el papel de una mucama que quiere convertirse en la dueña de la mansión?

1) Sense8 (Netflix)

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La serie que me dejó pasmado por semanas, que me hizo pasar por todo el abanico de emociones en 13 capítulos, que me emocionó por meses y que me llevó a analizar todo lo sucedido a lo largo de la historia repetidas veces. Sense8 sin duda se llevó el primer lugar de este año no sólo por su increíble narrativa -y maravillosa edición- sino por la dedicación y el corazón impresos tanto en sus personajes como en la historia. Un must para todos los amantes de la ciencia ficción.